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Qué son los polifenoles

Los polifenoles son un conjunto muy diverso de sustancias que están presentes en los vegetales de forma natural. Son los responsables del olor, sabor, aroma y color de las frutas y verduras, y desempeñan funciones importantes en las plantas, haciéndolas más resistentes a los ataques de insectos, microorganismos y otras amenazas ambientales como la radiación ultravioleta o las altas temperaturas.

Los alimentos ricos en polifenoles tienen un efecto muy beneficioso en el organismo porque tienen una función antioxidante y ayudan a prevenir y combatir diversas enfermedades como el cáncer.

Los polifenoles y la salud

Diversos estudios con polifenoles señalan los beneficios que pueden tener algunos de estos compuestos para el organismo por su:

  • Función antioxidante. Protegiéndonos de los efectos destructores de los radicales libres y ayudando a retrasar el proceso de envejecimiento.
  • Capacidad de prevenir y combatir el cáncer. Por su capacidad de bloquear el proceso de proliferación de células cancerosas y favorecer su aptosis (mecanismo de destrucción celular).
  • Efecto beneficioso para el sistema circulatorio. Se considera que algunos polifenoles también pueden ayudar a disminuir el riesgo de contraer enfermedades cardiovasculares.

Tipos de polifenoles

En realidad los polifenoles se refiere a un grupo muy heterogéneo de moléculas que pueden clasificarse principalmente en Flavonoides, Ácidos Fenólicos y No flavonoides.

Los flavonoides se clasifican a su vez en:

  • Isoflavonas. Esta sustancias ayudan a reducir en intensidad y duración los síntomas de la menopausia y a prevenir algunos tipos de cáncer como el de próstata y mama. La soja es el alimento con mayor contenido de isoflavonas.
  • Antocianinas. Son los responsables del color azul, rojo o violeta de muchas frutas y verduras como las moras, cerezas, arándanos, tomates, berenjena, etc.
  • Taninos. Tienen un efecto antioxidante, antiinflamatorio y astringente en el cuerpo humano. Son los responsables del sabor amargo y seco de muchas frutas, sobretodo si están todavía verdes. En altas cantidades pueden tener una función antinutritiva  dificultando la absorción de algunos nutrientes como el hierro y proteínas.

Alimentos ricos en polifenoles

Los polifenoles están presentes en frutas, verduras, especias, semillas y algunas bebidas, aunque la concentración y el tipo de polifenol específico varía enormemente de un alimento a otro. En cualquier caso y desde el punto de vista de la salud, cada polifenol puede intervenir en un proceso beneficioso o actuar de una forma concreta. Por este motivo es importante incluir en la dieta la mayor variedad posible de alimentos vegetales ricos en polifenoles, entre los cuales podemos destacar:

  • Frutas. Como las frambuesa, moras, arándanos, fresas, cerezas, uvamanzana roja, naranja y limón.
  • Verduras. La cebolla es fuente principal de quercitina mientras que otras verduras como la remolacha, brócoli, pimiento rojo, puerros y endivias también destacan por su contenido en polifenoles.
  • Bebidas. Como el vino tinto, la cerveza y muy especialmente el té verde con su detacado contenido en catequinas.
  • Frutos secos como las nueces. También el cacao y el chocolate puro.
  • Semillas y legumbres como la soja, alimento muy rico en isoflavonas. También sus derivados como la bebida de soja, el tofu, el tempeh o el miso.

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