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Qué son los Fitoquímicos

Los fitoquímicos son unas moléculas responsables del color, sabor, olor y otras propiedades de las frutas y verduras que consumimos a diario. Hasta hace poco se creía las vitaminas y minerales de los vegetales eran las únicas sustancias beneficiosas para prevenir el cáncer y otras enfermedades crónicas. Estudios recientes muestran que el papel protector de los fitoquímicos es probablemente mucho más eficaz a la hora de dificultar el desarrollo de los procesos cancerígenos.

Los Fitoquímicos en frutas y verduras

Variedad y abundancia. Existe una gran cantidad y variedad de fitoquímicos en los vegetales aunque la concentración puede variar notablemente entre un alimento y otro. Con una alimentación normal y variada podemos estar tomando más de 5000 fitoquímicos al día con un peso total de uno o dos gramos. A los alimentos que contienen gran cantidad de estas sustancias se les denomina “alicamentos”. En decir, un alicamento es una fruta, verdura o bebida que concentra un alto nivel de fitoquímicos.

Color, sabor y olor. Estos compuestos son los responsables del color de la fresa, el sabor astringente del té o el olor del ajo. La mayoría de frutas de colores vivos destacan por su alta concentración en polifenoles, un tipo de fitoquímico. Existen miles de polifenoles y abundan especialmente en la uva, manzana, cebolla, vino tino, té verde y bayas silvestres. Por su olor podemos distinguir a otro grupo de fitoquímicos, los que podemos encontrar en los compuestos azufrados de la col cocida y el ajo. Otro ejemplo son los terpenos, responsables del olor característico que desprenden los cítricos.

La función original de los fitoquímicos es defender la planta contra las infecciones y otros microorganismos dañinos. Tienen un papel antibacteriano, insecticida y antifúngico que permite al vegetal sobrevivir en condiciones hostiles. Pero estas moléculas no son sólo beneficiosas para la planta, también tienen una función en nuestro sistema de defensa contra el cáncer.

Los fitoquímicos para prevenir enfermedades

Fitoquímicos y Nutrición. Tradicionalmente se ha clasificado los cinco nutrientes de los alimentos en dos grupos. Por una parte los Macronutrientes, es decir, los hidratos de carbono, proteínas y grasas. Por otra, los Micronutrientes que son las vitaminas y los minerales. Durante mucho tiempo se pensó que las propiedades beneficiosas de las frutas y verduras provenía únicamente de su contenido en vitaminas, minerales y fibra. Sin embargo, recientemente se ha descubierto el papel esencial que juegan los fitoquímicos en la salud.

Fitoquímicos y el cáncer.  Recientemente se han descubierto que los fitoquímicos son probablemente mucho más eficaces a la hora de prevenir algunas enfermedades crónicas y el cáncer. Diversos estudios muestran que algunas de estas sustancias fitoquímicas interfieren bloqueando o evitando el desarrollo de un proceso cancerígeno.

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